Man die 37 jaar lang onschuldig in de cel zat waagt kans bij ‘America’s Got Talent’ en blaast iedereen omver

De 59-jarige Archie Williams heeft iedereen weggeblazen tijdens de nieuwste auditieronde van ‘America’s Got Talent’. De Amerikaan werd in 1983 veroordeeld voor een verkrachting die hij niet had gepleegd en werd voor de rest van zijn dagen naar de gevangenis gestuurd. Achter de tralies was Williams een trouwe kijker van de populaire talentenjacht, verlangend om ooit zelf deel te kunnen nemen. Deze week kwam zijn droom uit: na zijn auditie werd Archie getrakteerd op een staande ovatie en een knuffel van Simon Cowell.

Na een onterechte gevangenisstraf van 37 jaar is Archie Williams vandaag weer een vrij man. Op het podium van ‘America’s Got Talent’ blikte hij terug op de vreselijke periode die hij achter de rug heeft. “Ik kon niet geloven dat het echt gebeurde”, vertelde hij over zijn arrestatie wegens verkrachting in 1983. “Ik wist dat ik onschuldig was. Ik heb geen misdaad begaan. Maar als arme zwarte jongen had ik niet het financiële vermogen om de strijd aan te gaan met de staat Louisiana.”
Lees ook

Levensgevaarlijke act met kruisboog loopt helemaal fout in ‘America’s Got Talent’, jury moet ingrijpen
Ondanks forensisch bewijs en getuigenissen die de onschuld van Williams bevestigden, werd hij op 22-jarige leeftijd veroordeeld tot een levenslange gevangenisstraf. “Ze wilden dat iemand de prijs zou betalen”, aldus Archie tegen juryleden Simon Cowell, Heidi Klum, Sofia Vergara en Howie Mandel. “Maar mijn geest heb ik nooit naar de gevangenis laten gaan.”
Eindelijk vrij
De zaak van Williams werd in de jaren negentig in handen genomen door het Innocence Project, een organisatie die zich inzet voor ten onrecht veroordeelden. Uiteindelijk kon een vingerafdrukanalyse in 2019 zijn onschuld bewijzen. De man werd vorig jaar in maart vrijgelaten.
Al die jaren in de gevangenis droomde Archie van een deelname aan ‘America’s Got Talent’, hij was dan ook een trouwe kijker van de show. Die droom kwam nu eindelijk uit: na een indrukwekkende en emotionele versie van ‘Don’t Let the Sun Go Down on Me’ van Elton John werd Williams niet alleen getrakteerd op een ticket naar de volgende ronde, maar ook op een staande ovatie van de jury én de zaal. Meer zelfs: Simon Cowell was zo geraakt door het optreden dat hij naar het podium trok voor een stevige knuffel, terwijl het publiek hem luidkeels aanmoedigde en toejuichte.