‘Vaccin ontwikkelen duurt normaal 10 tot 15 jaar. Wij zijn in januari begonnen’

Er zal eind 2020 zeker geen coronavaccin voor ons allemaal zijn. Dat stelt Lidia Oostvogels, die namens de Duitse farmaceut CureVac een van de meest veelbelovende onderzoeken leidt. De Belgisch-Nederlandse expert tempert daarmee de ambitieuze vaccinverwachtingen van EC-voorzitter Ursula von der Leyen. Een exclusief gesprek over de hoop op hét vaccin, Donald Trump en de enorme druk. ,,De optie dat het misgaat, hangt als een zwaard van Damocles boven je hoofd.”

© Mark Reijntjens

Ze is over het algemeen een kalme slaper, maar een paar weken geleden had Lidia Oostvogels toch een onrustige nacht. ,,Ik droomde dat we het vaccin gingen testen op vleermuizen. Ik zag ze over onze hoofden vliegen, en dacht: daar is onze testpopulatie. Totaal absurd, want we testen op muizen. Het coronavirus is mede via de vleermuis bij de mens terecht gekomen, vandaar de rare combinatie in mijn droom.”

Ze durft het gerust toe te geven: het coronavirus is een beetje met haar aan de wandel gegaan. Als ze ’s avonds stopt met werken, na een dag vol videovergaderingen en overleg met haar team van het biofarmaceutische bedrijf CureVac (‘Soms vraag je je echt af wanneer je naar het toilet kunt of een boterham kunt gaan eten’), zet ze de tv aan en ziet ze beelden van volle ziekenhuizen, van lege straten.

Dan belt ze vanuit Frankfurt met haar 83-jarige moeder in België, die haar vertelt dat een tante in Nederland – het gezin Oostvogels verhuisde toen Lidia zeven was van Brabant naar Vlaanderen – het coronavirus heeft. ,,Mild gelukkig, maar toch. Het is de hele tijd corona. Ik heb in het verleden andere stressvolle projecten gedaan. Maar dat beheerste dan niet ook nog eens het leven van alle mensen om je heen. Familie en vrienden zeggen: wat goed dat je zo hard werkt, we hebben dit vaccin nodig! Dat maakt het moeilijk om het los te laten.”