Wie wordt Starbucks van de wiet? gerard joling misschien ?

In Amerika is cannabis een business aan het worden van lieden in maatpak. Hoe verder de legaliseringsgolf rolt, hoe meer de industrie opschuift van groezelige coffeeshops naar mainstream kapitalisme.

Morgan Paxhia kwam voor het eerst in aanraking met cannabis toen hij twaalf was. Niet omdat hij als tiener ging rebelleren, wel omdat zijn vader op sterven lag en de verpleegsters in zijn laatste dagen aanraadden cannabis te gebruiken als pijnverzachter. Zijn vader zei uiteindelijk nee omdat hij, in de jaren 90, niets illegaals wilde doen. Maar bij de familie Paxhia bleef het hangen.

Bijna twintig jaar later, in 2013, richtte Morgan samen met zijn zus Emily de investeringsfirma Poseidon Asset Management op. Het is een van de eerste fondsen dat zich, vanuit San Francisco, exclusief ging toeleggen op de markt voor legale cannabis. Intussen investeerde Poseidon 25 miljoen dollar in 27 bedrijven die bezig zijn met cannabis en is een tweede fonds van 100 miljoen dollar in de maak. ‘We krabben nog maar aan de oppervlakte’, zegt Paxhia, die vroeger zakenbankier was bij UBS.

Paxhia praat aan de telefoon vanuit Las Vegas, waar deze week de Amerikaanse marihuana-industrie verzamelen blies op MJBizCon, de grootste vakbeurs over de groene plant. ‘Hier zijn bijna 20.000 mensen. Geen potheads, maar managers en ondernemers, die kansen zien om veel geld te verdienen.’

Veel ondernemers zien een toekomst waarin cannabisshops even gangbaar zijn als een koffieketen.

Cannabis is vandaag legaal voor recreatief gebruik in acht Amerikaanse staten. Een op de vijf Amerikanen woont op een plaats waar ze zonder voorschrift van de dokter marihuana mogen consumeren. Op federaal niveau blijft de drug weliswaar strikt verboden, maar de overheid laat de staten grotendeels ongemoeid.

Een bloeiende business is ontstaan, en die lokt steeds meer legitieme zakenlui die hun strepen verdienden in andere sectoren. Chris Burggraeve, de Belgische ex-marketingdirecteur van de bierkolos AB InBev, onthulde deze week dat hij zich, vanuit thuisbasis New York, op de marihuanamarkt heeft gestort. Hij richtte mee een producent van luxejoints op en investeerde in een onlinewietshop.

‘Het is een van de snelst groeiende consumentenmarkten’, zei Burggraeve. Vorig jaar zette legale cannabis een omzet van 7 miljard dollar neer, zeggen cijfers van The Arcview Group. Tegen 2021 groeit dat naar ruim 20 miljard. Volgens het gespecialiseerde researchbureau kenden enkel de kleurentelevisie en breedbandinternet een even snelle verspreiding.

Goudzoekers

‘Het stigma verdwijnt stap voor stap omdat mensen begrijpen dat cannabis niet zo slecht is als ons jarenlang werd ingeprent’, zegt Ben Larson, de oprichter van Gateway, een incubator voor cannabisstart-ups in Silicon Valley. ‘We worden daar zelf ook volwassen in. Jonge bedrijfjes verzorgen hun branding. Geen grote wietbladen meer in de logo’s, bijvoorbeeld. Ze zien er nu uit als andere techstart-ups.’ In Silicon Valley, broeihaard van ondernemersgeest en libertair gedachtegoed, is het een hot investeringstopic, zegt Larson. De bekende investeerder Peter Thiel voegde al de daad bij het woord en stak miljoenen dollars in het cannabisfonds Privateer Holdings.

 © Filip Ysenbaert© Filip Ysenbaert

De ondernemers die erop springen, zien het groot. Google eens ‘Starbucks van de wiet’, naar het voorbeeld van de, alomtegenwoordige koffieketen, en het aantal bedrijven dat zich op die manier hoopt te profileren is amper te tellen. Ze zien een nabije toekomst waarin wietshops even gangbaar zijn als koffietenten en waarin we bij onze latte machiatto ook een glutenvrije cannabisbrownie bestellen.

Best plausibel, zegt Paul Seaborn van de universiteit van Denver. ‘Hier in Colorado zijn al meer wietwinkels dan Starbucksen en McDonald’sen samen. Daar kunnen zeker ketens uit voortkomen.’ Aan Daniels College businessschool doceert Seaborn de allereerste cursus over de business van cannabis. ‘De omzet uit legale recreatieve wiet in Colorado alleen al is meer dan 1 miljard dollar. We konden dat niet langer negeren als academisch studieonderwerp.’

De Green Rush rond legale cannabis gaat veel breder dan het telen en het verkopen van de cannabisplant. Er is een industrie ontstaan rondom het groene goedje die uiteen waaiert van logistiek over marketing tot veiligheid en allerlei softwaretoepassingen. Heel populair zijn ook de afgeleide producten, zoals cannabissnoep, cannabisolie of voedingssupplementen voor huisdieren. Benchmark Capital, een gereputeerde durfkapitalist in Silicon Valley met investeringen in Uber, Snapchat en Instagram, botste afgelopen zomer op een andere next big thing. Het stopte 8,5 miljoen dollar in Hound Labs, een Californische start-up die een ademtest ontwikkelde om cannabis op te sporen.

Paxhia, bijvoorbeeld, blijft weg van de bedrijven die de plant zelf ‘aanraken’ omdat de concurrentie daar te groot is, maar kijkt naar ondernemingen die diensten rond cannabis aanbieden. Hij investeerde het afgelopen jaar in Baker, een producent van softwaresystemen voor cannabiswinkels die al de ‘Salesforce van de cannabis’ werd genoemd, en in Headset, een specialist in data-analyse over het product. Voor hem lijkt de Green Rush op de Gold Rush. ‘Zijn er veel goudzoekers rijk geworden? Nee. Maar daarrond ontstonden wel massieve bedrijven als Levi Strauss of Wells Fargo.’

Sinds Colorado in 2014 de eerste regio ter wereld werd met een volledig legale cannabiseconomie, waar alles van kweek tot consumptie is geregulariseerd, volgen steeds meer andere Amerikaanse staten het voorbeeld. Vanaf 1 januari komt Californië erbij, de zesde economie ter wereld. De wet past zich daarmee aan aan de publieke opinie. Eind vorige maand bleek uit een peiling van Gallup dat er historisch hoge steun is voor legalisering. 64 procent, tegenover 34 procent in 2002. En de kwestie is niet langer een ideologische splijtzwam. Democraten én Republikeinen zijn voor.

Cannabis is een miljardenindustrie. De politiek moet wel volgen.

De cannabisondernemers zien nu hetzelfde gebeuren als met het einde van de prohibitie van alcohol in de jaren 30. Zodra de restricties verdwijnen, verschijnt een enorme legale markt. Dat is een rijpe bodem voor multinationals. Er zijn nog overlappingen tussen de genotsmiddelen. Constellation Brands, de Amerikaanse verdeler van onder meer Corona, gaf vorige maand 200 miljoen uit voor 10 procent in het Canadese Canopy Growth, het grootste beursgenoteerde cannabisbedrijf ter wereld. ‘We willen er graag als eerste bij zijn’, zei Rob Sands, de CEO van Constellation.

De opmars mag dan wel onmiskenbaar zijn, er blijven enkele grote struikelblokken. Volgens de letter van de federale wet is cannabis net als heroïne een Schedule 1-drug, de zwaarste categorie. De Amerikaanse situatie is daardoor verre van eenduidig. Terwijl sommige staten legaliseren, blijft harde repressie de norm op andere plaatsen, met vele softdruggebruikers in de gevangenissen tot gevolg. Je kan naar Colorado vliegen en er perfect legaal cannabis kopen voor privéconsumptie, ook als toerist, maar steek de staatsgrens over en je loopt het risico om tegen de lamp te lopen.

‘Het federale verbod remt de echte doorbraak van de cannabisindustrie af’, zegt professor Seaborn. ‘Het kan nog heel lang duren vooraleer dat verandert, want ik zie absoluut niets bewegen. De geest kan trouwens ook nog terug in de fles, er zijn nog genoeg anticannabiskrachten in dit land.’ Om die reden lopen de VS het risico hun rol als hotspot voor de cannabismarkt kwijt te spelen aan de noorderburen uit Canada. In de loop van volgend jaar wordt recreatief cannabisgebruik legaal in heel het land van premier Justin Trudeau. ‘Ze pakken het niet regio per regio aan, maar meteen nationaal. Zo kunnen ze Amerika ineens voorbijsteken als interessantste plaats om zaken te doen.’

 © Photo News© photo news

Bij de cannabisondernemers klinkt een optimistischer geluid. ‘Het is slechts een kwestie van tijd voor cannabis in heel Amerika legaal is. De overheid moet dat inzien’, zegt Ben Larson van Gateway. Morgan Paxhia geeft het nog enkele jaren, meer niet. ‘Ze kunnen niet anders. De politiek moet wel volgen. Cannabis is een miljardenindustrie, creëert honderdduizenden jobs en vormt een lucratieve nieuwe bron van belastinginkomsten. Dat kan je niet ontkennen.’

Hij houdt een oog op hoe de banken zich gedragen. Voorlopig doen ze geen zaken met cannabisondernemingen, die bijgevolg alles in cash moeten doen. Maar als zij overstag gaan en de sector willen financieren, kan de wetgevende macht niet anders dan te volgen. We zijn niet langer een beweging. Nu is het een echte industrie.’

BronDe Tijd